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1億年前,蛇的祖先獨立進化26次,只為失去雙腿,為何要這麼做?
2023/11/14

在自然界中,蛇類生物一直都是很特別的存在。雖然是爬行動物,不過,蛇卻沒有四肢,只有光溜溜的軀干,依靠著它前行。

不過,雖然沒有四肢,但是,蛇卻仍然非常靈活,而且它們也是自然界中天生的「捕獵手」,包括它們對于外界環境的感知能力更是非常驚人,這也讓蛇類生物,成為了地球上最成功的的進化者之一,可以說,地球絕大多數的地方,都可以看到它們的身影,甚至就連海洋中,也有海蛇的存在。

在過去,科學家們也不曾懷疑過蛇類生物的祖先,是否擁有過四肢,因為在此前的化石考證中,找到的所有距今數千萬年前歷史的蛇類化石,它們都沒有四肢。

一直到2011年,考古發現了一個距今大約9500萬年前的蛇類化石,在它的身上,竟然長著一對后肢,雖然只有2厘米長,而且看起來已經近乎于完全退化了,但是,這仍然表明,早期的蛇類生物,是有四肢的,那麼,後來為何它們放棄了四肢呢?

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蛇類祖先的演化之謎

從陸生動物起源的角度來看,事實上蛇類生物的祖先和人類,以及其它陸生動物的祖先一樣,都是起源于大約3.97億年前爬上岸的原始魚類,簡單來說,就是某種,或者是多種原始硬骨魚類,進化成了陸地上最早的一批四足脊椎動物。

在隨后的演化中,這些最早的四足脊椎動物,又分別演化成了兩棲動物、爬行動物、鳥類以及哺乳動物,而蛇的祖先就是屬于爬行動物的一種。

通過現在的化石考證來看,地球上早期的蛇類和蜥蜴相似度極高,只不過後來因為一些原因,導致早期蛇類放棄了自己的四肢,從時間上來看,這個過程至少從一億年前就開始了。

目前已知的最早的蛇類動物化石,大約來自于1.67億年前,從時間上來看,是起源于侏羅紀時期,也就是說,蛇類動物的演化,是與恐龍同期的。

一直到大約9000萬年前,從這個時候開始,後來發現的所有蛇類動物化石,都已經失去了四肢,已經完全變成了我們熟悉的,光溜溜的模樣。

研究認為,大約是從1.13億年前,早期蛇類選擇放棄了四肢,因為這種進化的過程是非常特立獨行的,所以,僅僅是為了擁有現在的身體結構,早期蛇類在至少2000萬年的時間里,獨立進化了26次以上,才終于變成了今天的樣子。

當然,這也讓蛇類動物成為了地球上的生命奇跡之一,至少在大滅絕之中,它們成功躲過了,而且一直演化至今,成為了地球上進化最成功的動物之一。

那麼,究竟為何蛇類祖先要放棄四肢?這麼做對它們有哪些好處?

一種觀點認為,早期蛇類放棄了四肢,是為了更好地活下去。因為在恐龍時代,因為恐龍絕對的霸主地位,事實上,地球上很多生物都是沒有競爭優勢的,這也讓很多小型陸生動物,都被迫走上了一條截然不同的進化之路。

例如中生代海洋中的霸主滄龍,它的祖先就是一種小型的陸生蜥蜴,為了生存下去,才開始朝著海洋生物的方向演化,因為在海洋中沒有什麼競爭,這也導致它們體型越來越大,由陸地上的失敗者,成為了海洋中的一霸。

因此,或許在恐龍的壓制下,早期蛇類才會為了生存下去,開始退化到四肢,因為這樣一來,它們就可以更好地生活在洞穴之中,而且也會更容易覓食,并且在大滅絕到來的時候,已經完全退化四肢的蛇類,也是在地下洞穴中躲過了一劫。

另一種觀點認為,蛇類動物失去了四肢,或許是因為基因突變導致的。

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這要從2016年的一項研究開始說起。在當時,科學家們將蛇類動物的基因和陸生四足動物進行了對比,結果發現蛇類動物的體內,缺少一個和肢體有關的基因,因此,認為正是大約1億多年前早期蛇類的基因突變,才導致它們失去了四肢。

此外,還有一種觀點認為,或許是早期蛇類為何像滄龍祖先那樣,朝著海洋生物的方向進化,才會放棄了四肢,畢竟如今海洋中已知的海蛇物種就有50多種,沒有四肢,也讓它們在海洋中的生活變得更加容易。

不過,如果是這樣,那麼,按理說現在陸生蛇類的祖先,如果沒有打算去海洋中生活,它們是沒有理由放棄四肢的,因此,這個假說的可能性并不大。

當然,目前關于蛇類的演化,還存在著很多未解之謎,這些謎題究竟何時會被揭曉,也只能依靠未來發現更多的蛇類演化化石了,那麼,大家覺得究竟為何蛇類祖先會放棄四肢?

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